Murciélago

Los murciélagos son los únicos mamíferos que pueden volar. Como todos los mamíferos, alimentan a sus crías con leche. No vemos murciélagos con mucha frecuencia porque generalmente vuelan solo por la noche. Durante el día se cuelgan en habitaciones oscuras de edificios, cuevas, árboles huecos y otros lugares oscuros.

Hay alrededor de 900 tipos de murciélagos. Viven en todo el mundo, excepto en las regiones más frías. A menudo puede encontrarlos en grupos, llamados colonias. Si ves un murciélago volando, probablemente haya otros cerca.

Características de los murciélagos

Los murciélagos pueden llegar a ser grandes o pequeños. Los más grandes tienen una envergadura de hasta 1.5 metros; otros tienen solo 15 cm de ancho. La boca de un murciélago es similar a la de una rata o un zorro. Tienen orejas grandes y puntiagudas y pelaje gris o marrón.

Los murciélagos tienen largos brazos y manos con dedos especialmente largos. Estos están conectados a las piernas con membranas, que forman sus alas. Los músculos en ellos hacen que sea fácil para un murciélago volar. Al tomar un descanso, un murciélago generalmente se cuelga boca abajo con sus garras conectadas a una superficie dura.

Los murciélagos son criaturas que solo están activas por la noche. Duermen durante el día y salen de noche en busca de comida. Volar por la noche significa encontrarse con menos enemigos y poder atrapar más insectos que durante el día porque no tienen que competir con las aves por comida. Algunos murciélagos comen insectos, frutas y polen; otros son carnívoros que se alimentan de pájaros y murciélagos más pequeños.

En algunas regiones, los murciélagos son muy importantes. Se comen los insectos que dañan los cultivos y también polinizan las plantas, especialmente en las regiones tropicales. Al volar, ayudan a las plantas a dispersar sus semillas. Sin embargo, la gente a menudo daña a los murciélagos al destruir sus cuevas y lugares de descanso.

Dependiendo del tipo, los murciélagos hembras están embarazadas por hasta cinco o seis meses y tienen sus bebés uno a la vez. Por lo general, nacen a fines de la primavera o al comienzo del verano. Los bebés se agarran a la piel de su madre con sus propios dientes afilados y garras. Los murciélagos bebés crecen a su tamaño completo después de aproximadamente un mes. Los murciélagos pueden vivir hasta 30 años, pero muchos de ellos mueren poco después del nacimiento.

Dieta de los murciélagos

Los murciélagos insectívoros, o aquellos que se alimentan de insectos, proporcionan un importante control de plagas. Algunas de sus fuentes de alimento más deseadas son los insectos que son dañinos para los humanos. Estos insectos incluyen mosquitos y plagas agrícolas. Dado que los murciélagos son beneficiosos, es importante tratarlos con respeto y promover su actividad, lejos de su casa. Los murciélagos se alimentan de polillas, escarabajos, hormigas aladas, efímeras y cualquier otro insecto relativamente lento.

Algunos murciélagos, como el gran murciélago marrón, se alimentarán para replegarse en una hora. Volarán o descansarán por el resto de la noche. Los murciélagos generalmente vuelven a su guarida al amanecer.

Los murciélagos frutales prefieren alimentarse de fruta madura y ayudan a esparcir semillas de fruta. Los murciélagos vampiros se alimentan de sangre, aunque no sifónan sangre a través de colmillos como lo implica la mitología. Los murciélagos vampiros, que generalmente se encuentran tan al norte como el norte de México, crean una incisión en la piel de animales, comúnmente ganado. Luego, el murciélago lame la sangre de la víctima. A menos que haya una gran población de murciélagos en un animal, el huésped no suele ser perjudicado por la herida.

Muchos murciélagos solitarios no se encuentran normalmente en las estructuras. Estos murciélagos se pueden encontrar en las copas de los árboles durante el día o en estructuras artificiales desocupadas como graneros.

En general, los murciélagos son beneficiosos ya que la mayoría de ellos se alimentan de insectos. La población de insectos sería mucho mayor si no tuviéramos murciélagos.

Una preocupación en este momento es que hay una enfermedad que hace que los murciélagos en hibernación se activen antes de que las fuentes de alimentos estén disponibles. Cuando los murciélagos emergen de la hibernación y buscan insectos, queman energía valiosa buscando insectos en vano. Luego se mueren de hambre. Los investigadores están estudiando esta enfermedad que está relacionada con un hongo y ahora se llama Síndrome de nariz blanca.

Tipos de murciélagos

¡Hay más de 1,300 especies de murciélagos en el mundo, por lo que no podemos hablar de todos ellos aquí!

Los murciélagos pueden ser tan grandes como un perro pequeño o tan pequeños como una abeja. Los murciélagos más grandes son los zorros voladores con una envergadura de hasta 2 metros y un peso corporal de hasta 1.5 kilogramos. En el otro extremo de la escala está el murciélago abejorro, que pesa solo 2 gramos, el mamífero más pequeño del mundo. ¿Sabías que los murciélagos están más estrechamente relacionados con los humanos que con los ratones?

Los murciélagos en el Reino Unido comen solo insectos, pero los murciélagos en otros lugares también comen rana, fruta, otros murciélagos, néctar de flores, sangre, polen y pescado. Algunos murciélagos usan la ecolocación para navegar y cazar, mientras que otros confían en el olfato y la visión para encontrar comida.

Clasificación de murciélagos: una historia compleja

Tradicionalmente, los murciélagos se dividen en dos grupos principales: megachiroptera o megabates (a veces llamados murciélagos frugívoros o zorros voladores) y microchiroptera o microbates. ¡Estos nombres ya eran un poco engañosos, porque algunos ‘megabates’ eran pequeños y algunos ‘microbates’ eran grandes! Las familias de murciélagos se clasificaron como microbates si utilizaban la ecolocalización “verdadera” (con llamadas producidas desde su laringe o caja de voz) para navegar o cazar, otras familias se clasificaban como megabates; se pensó que los microbates evolucionaron para ecolocarse, mientras que los megabates no.

Pero investigaciones recientes sugieren una imagen más compleja. Los estudios de genética han identificado diferentes relaciones entre algunas familias de murciélagos, por ejemplo, la familia de murciélagos de herradura (que son insectos que comen y tienden a ser pequeños murciélagos) están genéticamente más estrechamente relacionados con las familias de murciélagos frugívoros que anteriormente llamamos megabates que aquellos familias que llamamos microbates. La subdivisión de los murciélagos en Megachiroptera y Microchiroptera ya no es apropiada. Hay dos propuestas alternativas para las nuevas agrupaciones de familias de murciélagos: Yinpterochiroptera y Yangochiroptera, y Vespertilioniformes y Pteropodiformes; Actualmente, los investigadores no están de acuerdo con cuál es la correcta y se usan ambos conjuntos de nombres.

Algunos científicos ahora también creen que la ecolocalización fue utilizada por un ancestro común de todos los murciélagos que existen en el mundo de hoy. La ecolocación podría haberse perdido en ‘megabates’, solo para volver a evolucionar en algunas de estas especies, incluidos los murciélagos de herradura y los murciélagos de herradura menores, que viven en el Reino Unido.

Información adicional sobre los murciélagos

  • Los murciélagos vampiros no chupan sangre. Beben la derramada. Solo hay tres especies de murciélagos vampiros en todo el mundo. Sin embargo, si viajas a América Central o del Sur, es posible que veas a un vampiro morder a una vaca y luego lamer la sangre de la herida, sin succionar.
  • Los murciélagos no tienen “días gordos”. El metabolismo de un murciélago es envidiable: pueden digerir plátanos, mangos y bayas en unos 20 minutos.

  • Menos de 10 personas en los últimos 50 años han contraído la rabia de murciélagos norteamericanos. Debido a las películas y la televisión, se piensa que los murciélagos son máquinas germinales, trayendo enfermedades y toxinas a víctimas inocentes. No es verdad. Los murciélagos evitan personas. Si un murciélago te muerde, acude al médico, pero no comiences a hacer los arreglos para el funeral; probablemente estés bien.

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