Hipopótamo común

El hipopótamo común (Hippopotamus amphibius) se puede encontrar en los lagos, pantanos y ríos que fluyen lentamente en el oeste, centro, este y sur de África. Pueden pesar hasta tres toneladas y media y su “piel” puede pesar hasta media tonelada sola. El hipopótamo común puede medir hasta 13 pies de largo (dos veces más que un ser humano muy alto) y 5 pies de altura.

CARACTERÍSTICAS DEL HIPOPÓTAMO

El hipopótamo común tiene un cuerpo regordete y voluminoso que se equilibra en cuatro patas cortas y gruesas. Estas patas “rechonchas” son bastante versátiles. Cada pie de hipopótamo tiene 4 dedos de los pies y, aunque son palmeados, para el uso del agua, se rocían de manera uniforme para sostener al hipopótamo cuando está en tierra.

La piel del hipopótamos suele ser de color marrón grisáceo y no tiene pelos, aparte de unas pocas cerdas alrededor de la boca y el final de la cola. Aunque el hipopótamo no tiene glándulas sudoríparas en la piel (como un cerdo), tienen glándulas especiales que producen un líquido rojo. Este líquido rojo protege su piel del sol y de las infecciones, aunque dependen en gran medida del agua fría y el barro para evitar el sobrecalentamiento y la deshidratación. La producción de este fluido aumenta rápidamente cuando se excita el hipopótamo.

El hipopótamo tiene una cabeza con forma de hocico enorme (las cabezas femeninas son ligeramente más pequeñas). Los hipopótamos tienen pequeños ojos, orejas pequeñas y orificios nasales sobre sus cabezas, lo que permite al hipopótamo oler, ver y respirar mientras la mayor parte de su cuerpo está sumergido bajo el agua.

Aunque los hipopótamos no pueden nadar porque sus cuerpos son demasiado densos para flotar, pasan la mayor parte del día en el agua. Los hipopótamos pueden permanecer debajo del agua durante aproximadamente 6 minutos a la vez; para hacer esto, respiran hondo y se cierran las orejas y la nariz. Como los hipopótamos no pueden nadar, se mueven empujando sus pies fuera del lecho del río y galopan por el fondo del río en un estilo sorprendentemente elegante que podría parecerse a una bailarina de ballet.

Las enormes bocas de los hipopótamos están formadas por labios de 2 pies de ancho y dientes que pueden morder un cocodrilo de 10 pies por la mitad. Los hipopótamos pueden abrir sus bocas a un ancho masivo de 150 grados o 4 pies que muestra sus grandes colmillos e incisivos afilados como cuchillos, capaces de morder un bote pequeño por la mitad.

DIETA DEL HIPOPÓTAMO

Aunque los hipopótamos tienen dientes muy afilados y son animales muy grandes, en realidad son herbívoros, lo que significa que no comen carne, solo plantas. Los hipopótamos pueden permanecer en las aguas todo el día, sin embargo, por la noche salen de los lagos, pantanos y estanques y se dirigen a la hierba a pastar.

Son animales increíblemente ágiles y buenos escaladores para su tamaño. Por la noche subirán empinadas orillas para pastar en el pasto. Pueden obtener alrededor de 100 libras de hierba en una noche. Este pastoreo continúa durante la mayor parte de la noche, luego, antes del amanecer, regresan a las aguas y pantanos para digerir sus alimentos y para otro día de descanso bajo la superficie de las aguas.

REPRODUCCIÓN DEL HIPOPÓTAMO

Los hipopótamos machos tienen aproximadamente 7 años y las hembras tienen aproximadamente 9 años cuando están listos para aparearse. El apareamiento de hipopótamos usualmente ocurre dentro de las estaciones secas cuando la mayoría de los hipopótamos se han congregado alrededor de fuentes de agua. El apareamiento suele tener lugar bajo el agua. La hipopótamo femenina llevará a su bebé durante unos 240 días. Cuando llegue el momento de dar a luz, se separará de la manada y se aislará.

Nace un solo ternero, generalmente bajo el agua y la madre y el ternero permanecerán juntos lejos del rebaño entre 10 y 44 días. La madre hipopótamo empujará su pantorrilla a la superficie del agua para recuperar su primer aliento y luego el becerro respirará, cerrará sus fosas nasales, plegará sus orejas y se sumergirá para amamantar a su madre.

Un hipopótamo hembra dará a luz a un solo ternero cada dos años. Los terneros generalmente nacen en la temporada de lluvias y pesan alrededor de 93 libras al nacer. Los terneros comenzarán a comer pasto a las 3 semanas de edad, sin embargo, continuarán amamantando a su madre durante aproximadamente un año. El pastoreo serio en la noche comienza alrededor de los 5 meses de edad. Los becerros permanecen cerca de sus madres para protegerse, no solo de los cocodrilos y los leones, sino de los hipopótamos masculinos que, curiosamente, no se molestan con los becerros en tierra sino que pueden atacar a los machos jóvenes en el agua.

En tierra, los hipopótamos macho también pueden pisotear a los terneros durante la caza, la lucha y la estampida. Si un hipopótamo macho se acerca al joven, una madre hipopótamo asaltará al hipopótamo macho, quien luego se acostará hacia abajo y le hará saber que no quiso hacer daño. No está seguro de por qué los hipopótamos masculinos atacan a los hipopótamos jóvenes, tal vez porque son masculinos y son vistos como una amenaza. La mayoría de las veces, los viveros se desarrollan con muchos terneros pequeños que están protegidos por 1 a 7 vacas, mientras que las otras madres van a pastar.

ESTADO DE CONSERVACIÓN DEL HIPOPÓTAMO COMÚN

Las poblaciones de hipopótamos en todo el continente están amenazadas por la pérdida de hábitat y la caza no regulada. El hipopótamo se trasladó a la llamada Lista Roja elaborada por la Unión Mundial para la Naturaleza (UICN) en mayo de 2006. Esto significa que el hipopótamo común se encuentra actualmente en grave peligro de extinción.

COMPORTAMIENTO DEL HIPOPÓTAMO

Lo creas o no, estos grandes animales de aspecto dócil son en realidad muy agresivos. A pesar de su tamaño, los hipopótamos pueden superar a un humano y pueden alcanzar velocidades de 30 millas por hora. Los hipopótamos han desarrollado algunos rituales bien conocidos para mostrar la agresión. El gran “bostezo” no significa que el hipopótamo esté cansado, es una de sus formas más agresivas y muestra una confrontación en el agua. Básicamente, al ser impredecible, cualquier cosa que se interponga en su camino será mordida o pisoteada.

Aquí hay algunos rituales agresivos más comunes del hipopótamo común:

  • Ducha de estiércol: usan sus colas para remar el estiércol para mostrar el dominio, generalmente hecho por los hipopótamos machos.
  • Crianza, embestida y choque.
  • Enfrenta al agresor con la boca abierta, en su mayoría lo hace la mujer en defensa de sus crías.

Otros sonidos y acciones que muestran la agresión son:

  • Sacar agua, sacudir la cabeza y perseguir.
  • Gruñidos, rugidos y exhalaciones explosivas por encima o por debajo del agua.

Los hipopótamos masculinos también tienen un comportamiento sumiso, aquí hay algunos ejemplos:

  • Acercarse en una posición agachada – cabeza baja – este es un acto de un hombre subordinado (uno que tiene menos dominio) a un hombre dominante.
  • Estar boca abajo (abajo, con la cara hacia abajo) en la tierra: esto suele ocurrir cuando el hipopótamo macho es una amenaza de molestar a un criadero de becerros: pueden escapar de la ira de la hembra tendiéndola boca abajo.

Los hipopótamos son animales gregarios, lo que significa que se mueven en grupos, disfrutando de la compañía de otros. Los hipopótamos viven en manadas de 10 a 40 individuos, sin embargo, se han observado manadas de 100 o más hipopótamos. El macho dominante es el único que puede aparearse con las hembras de la manada, aunque a veces permite que un macho subordinado se mate.

El territorio dominante de los machos hipopótamos está bien marcado con su estiércol. El aroma efectivo del estiércol advierte a otros hipopótamos masculinos que podrían intentar invadir su territorio. A veces pueden producirse peleas cuando el territorio está amenazado por un hipopótamo rival que resulta en lesiones y, a veces, en la muerte.

Los hipopótamos no son susceptibles a las enfermedades, por lo tanto, en hábitats y condiciones adecuados, su número puede aumentar rápidamente. A los hipopótamos solo los depredadores son otros hipopótamos y, desafortunadamente, seres humanos que los cazan por sus pieles, colmillos y carne.

El bramido de un toro hipopótamo mide 115 decibelios y suena como el rugido de un león.

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